Lepidópteros

Lepidópteros

En esta página exponemos las características, reproducción, hábitat, morfología, clasificación, reproducción, alimentación, ciclo de vida, metamorfosis, importancia y ejemplos de los lepidópteros, también conocidos como orden lepidoptera y que engloban mariposas y polillas.

Lepidópteros | Características y ejemplos del orden lepidoptera


Significado de lepidópteros

El significado de la palabra lepidópteros proviene de su etimología, la palabra Lepidoptera proviene de las palabras en griego «lepis» que significa “escama” y de la palabra «pteron» que significa “ala”. Esto quiere decir que esta palabra significa etimológicamente y literalmente animal con “escamas en las alas”.

Características de los lepidópteros

Hasta el momento se han identificado más de 165.000 especies dentro del orden lepidoptera y a su vez clasificadas dentro de 126 familias y 46 superfamilias. Las especies que agrupa se conocen mundialmente como mariposas en el caso de las diurnas y polillas, esfinges y pavones en las especies nocturnas.

Entre las características de los lepidópteros más importantes podemos nombrar que la larva de estos insectos se denominan orugas y que estos animales son muy conocidos por su preciosa transformación de oruga a mariposa gracias a la metamorfosis. Además estos animales reúnen la máxima especialización en cuanto a coloración, esto es gracias a que las alas están morfológicamente compuestas de escamas, estás escamas están compuestas de multitud de aristas separadas por menos de una micra entre sí. Este espacio interfiere en la reflexión de la luz produciendo este asombrosos colores.

Otras de las características del orden lepidoptera son su aparato bucal provisto de una larga probóscide con la que se alimentan e incluso su curioso cortejo, el cual se basa en maniobras de vuelo cargadas de feromonas sexuales. Todas estás cosas las veremos en profundidad más adelante en este artículo.

Morfología de los lepidópteros

La morfología de los lepidópteros está formada como en la mayoría de los insectos, en tres tagmas o partes conocidas como cabeza, tórax y abdomen. Pasaremos a explicar específicamente cada parte de la morfología de lepidoptera:

La cabeza de este orden está formada por un par de antenas con un aspecto muy variable según la especie, dos ojos compuesto muy bien desarrollados, dos ocelos y un tercero conocido como chaetosemata. Este último ocelo se encarga de los órganos sensoriales que se encuentran cubiertos por escamas. Además, en la cabeza también se encuentran las piezas bucales con los palpos muy desarrollados y que en la mayoría de caso está provista de un espiritrompa.

El tórax está formado por varios segmentos que se presentan en muchas de las especies dentro de hexapoda. Estos segmentos son tres y se conocen por el nombre de mesotórax, metatórax y protórax (este último más pequeño). En el protórax se abren dos estructuras o lóbulos, conocidos como patagios y en el mesotórax otros dos conocidos como tégulas. Estos lóbulos están unidos de tórax al a las alas.

Por último el abdomen de los lepidópteros está constituido por diez segmentos generalmente, por lo general los siete u ocho primeros segmentos abarcan el tergo, las leuras el esterno y un par de espiráculos a cada lado de cada uno. Pero los últimos segmentos están desarrollados y modificados para los aparatos genitales.

Aparato digestivo

El aparato digestivo de los lepidópteros como en la mayoría de los insectos, está formado por tres partes denominadas estomodeo, mesodeo y proctodeo. En el interior de cada una de estas está todos los órganos del sistema digestivo. Por ejemplo, estomodeo está formado por un aparato bucal, seguido de un esófago y una válvula que regula el paso de líquidos. En el caso mesodeo, se encuentra un estómago que es un ensanchamiento del esófago y un tubo digestivo con el que los los lepidópteros absorben los nutrientes. Por último el proctodeo es la última parte de  todo el sistema y está formado por un recto para la formación de heces y el ano para expulsarlas al exterior.

El aparato digestivo de lepidoptera es completo.

Aparato respiratorio

El aparato respiratorio de los lepidópteros como en muchos insectos, el aire entra por los espiráculos que posee a lo largo del abdomen. Este aparato está dispuesto en dos áreas una dorsal y otra ventral, estas dos están unidas por un membrana lateralmente y a su vez se abre en las diferentes entradas al sistema traqueal denominados estigmas.

El aparato respiratorio de lepidoptera es traqueal.

Sistema nervioso

El sistema nervioso de los lepidópteros está formado por un pequeño cerebro localizado en la cabeza, por otra masa semejante a el cerebro y un ganglio subesofágico que se encarga de controlar los estímulos del complejo aparato bucal. Además consta con una cadena nerviosa que va desde la cabeza hasta el final del abdomen, de est cadena se ramifican ganglios por cada metámero.

Esto quiere decir que el sistema nervioso de lepidoptera es ganglionar en gran medida.

Aparato circulatorio

El aparato circulatorio de los lepidópteros está constituido por un corazón alargado situado a lo largo del abdomen, este corazón se encarga de bombear la hemolinfa al resto de órganos del cuerpo. Del corazón nace un aorta que se divide en pequeñas arterias y venas. La hemolinfa en estos animales en muchos casos corro por fuera de las venas libre, esto le ayuda a oxigenar gran parte de las estructuras de su cuerpo y además mantiene rígido al animal.

Esto nos quiere decir que el sistema circulatorio de lepidoptera es abierto.

Ejemplos de los lepidópteros y clasificación

En esta lista pasaremos a exponer la clasificación inferior de los lepidópteros, junto con la taxonomía y ejemplos del orden lepidoptera.

Como hemos comentado anteriormente, la clasificación de lepidoptera se compone de unas 126 familias agrupadas en unas 46 superfamilias. A continuación explicaremos una a una los diferentes subórdenes junto con ejemplos de ellos:

Alimentación de los lepidópteros

La alimentación de los lepidópteros se puede diferenciar de los dos estados principales de este insecto a lo largo de su ciclo de vida, el estado de larva (orugas) y es estado adulto (mariposas o polillas). En estado de oruga estas se alimentan en general de materia vegetal viva, como por ejemplo hojas, frutos, flores, tallos, raíces, brotes o madera, constituyendo en algunos casos plagas muy importantes y desfavorables para grandes cultivos. Dependiendo de la especie puede tener una alimentación específica o más amplia, hay especies que son polífagas (diversas cosas) o especies que se alimentan de un variedad de planta únicamente. En casos más aislados, se pueden encontrar orugas que se alimenten de otros insectos, siendo carnívoros y otras que se alimentan únicamente de grano (granívoros). Por lo general, la alimentación de lepidoptera es herbívora.

En estado adulto las mariposas y polillas, quitando algunas especies de la familia Micropterigidae que se alimentan de polen, hongos o incluso esporas, la mayoría de especies se alimentan absorbiendo néctar principalmente gracias a su espiritrompa. Tambien hay muchas especies que cuando llegan a estado adulto después de la metamorfosis, no se alimentan por que tienen el aparto digestivo atrofiado y se limitan únicamente a reproducirse. Por lo que en estado adulto los lepidópteros son nectívoros y esto les convierte en insectos polinizadores de flores y plantas.

Reproducción de los lepidópteros

La reproducción de los lepidópteros es sexual, es necesario la presencia de un macho y una hembra durante una cópula para que la hembra pueda quedar fecundada y pueda dar paso a desarrollarse unos huevos en su interior. La fecundación de las mariposas y polillas es interna, debido a que los órganos reproductores masculinos entran en contacto directo con los de la hembra. Además son insectos ovíparos debido a que las larvas eclosionan de unos huevos que la hembra pone en las plantas generalmente.

La reproducción de lepidoptera es bastante compleja, junto con su cortejo el cual varía en función de la especie pero que en muchos casos son vuelos nupciales. La temporada de reproducción también varía según la especie pero por lo general las mariposas emergen de sus crisálidas cuando llegan los meses calientes, sobretodo a la llegada de la primavera.

Ciclo de vida de los lepidópteros

El ciclo de vida de los lepidópteros comienza cuando las larvas emergen de los huevos puestos por la hembra. El aspecto de esta es semejante a la de un gusano y se denominan orugas. La prioridad es alimentarse para crecer rápidamente, cuando la la oruga llega a desarrolla máximo, esta busca un lugar resguardado y se transforma en un crisálida. Durante este proceso no se alimentan y mediante una metamorfosis sufren grandes cambios en su morfología y metadología.

Pasado el tiempo necesario para que los cambios necesarios se hayan producido, el individuo en estado adulto emerge de la crisálida rompiendo el esqueleto externo de la misma. Después de emerger de la crisálida el adulto puede alimentar o no, pero tanto las hembras como los machos se buscas activamente gracias al olor de las feromonas y al aleteo de us vuelo. Cuando ambos individuos acceden a la cópula, la hembra quedará fecundada y con el paso del tiempo, pondrá cientos o miles de huevos. Tras esto, el ciclo de vida del orden lepidoptera se volverá a repetir y así sucesivamente.

Metamorfosis de los lepidópteros

La metamorfosis de los lepidópteros está formada por cuantro fases, la primera fase en la que el individuo está dentro de un huevo, la segunda fase en la que tiene un aspecto de oruga o larva, la tercera fase en la que el individuo se encuentra dentro de una crisálida o pupa y la cuarta y última fase en la que el individuo ya es una adulto y tiene el aspecto de una mariposa o polilla.

Esto quiere decir que la metamorfosis del orden lepidoptera es completa, este proceso también recibe los nombres de metamorfosis holometabolía, holometabolismo, insectos holometábolos o metamorfosis complicada.  A diferencia de la metamorfosis simple, estos insectos pasan por cambios muy agresivos y cuando son larvas no se parecen en nada a cuando se conviertan en adultos.

Hábitat de los lepidópteros y distribución

El hábitat de los lepidópteros està extendido casi todo el globo y digo casi por que en el único lugar donde no están presentes tanto mariposas como polillas en en las zonas polares como el caso de la Antártida. Pero por lo demás, podemos encontrar especies del orden lepidoptera en todas las regiones del mundo. En las regiones en donde más especies y cantidad de individuos habitan son en las zonas tropicales, aunque también en fronteras vegetales cerca de los casquetes polares.

Hay especies de lepidoptera que están adaptadas a cada uno de los biomas, temperaturas y climas de las diferentes partes del mundo, podemos encontrar especies tanto en zonas montañosas, como en zonas marinas, en bosques, en humedales, en zonas áridas, en climas desérticos, en alta montaña, en tundras, zonas próximas al ríos y lagos, taigas, selvas …etc.

Para que os hagáis una idea de la distribución de los lepidópteros, en la región paleártica podemos observar más de 22.000 especies, en la región neoártica a más de 22.500, en la región neotrópica a más de 44.000 especies, en la región afrotropical a más de 20.000 y en la región indomalaya y australiana a más de 47.000 especies. Siendo esta última, ka que alberga mayor abundancia de especies e individuos de este orden.

Importancia de los lepidópteros

La importancia de los lepidópteros se puede basar en tres puntos diferentes, el primero aludiendo a la importancia agrícola, el segundo a la importancia ecológica y el tercero a la importancia económica. Pasaremos a explicar los tres puntos dentro del orden lepidoptera a continuación:

La importancia agrícola de estos insectos es muy alta, es cierto que en muchos casos ocurren plagas en grandes cultivos debido a que como hemos comentado hay especies que se alimentan de una especie de plata en articular como la oruga de la pera, pero a su vez para que pueda una planta generar sus frutos es necesario la polinización de este tipo de insecto. Por lo que mirando más allá, son más necesarios que molestos. En gran parte, es gracias a el orden lepidoptera, la gran y correcta producción de frutas y verduras.

En el caso de la importancia ecológica, los lepidópteros son muy necesarios para la biodiversidad. Esto es debido a que en primer caso, son insectos polinizadores lo cual es muy importante para la flora de nuestro planeta. En segundo lugar es un insecto muy importante dentro de la cadena trófica de otras muchísimas especies, por lo que es necesario la existencia de mariposas y polillas para la subsistencia de otras muchas especies. Por último, el orden lepidoptera es muy importante por el elevado porcentaje de especies y biomasa que representa dentro de los diferentes ecosistemas.

La importancia económica de los lepidópteros es también alta, como hemos comentado, en muchos casos las orugas de estas mariposas y polillas., atacan cultivos de maíz, melón, yuca, frutales …etc. Por lo que anualmente existen una cifra muy alta de pérdidas en este ámbito. Por otro lado, también se saca beneficio de estas, por ejemplo la especie Bómbix mori conocida como gusano de seda, es la especie de donde se extrae la famosa seda.

Origen

En cuanto al origen de los lepidópteros, se conoce muy poco. Junto con otras especies de insectos, estas especies se han hallado en el interior de restos fósiles, pero debido a su gran fragilidad este caso ocurre pocas veces. En algunas ocasiones se han hallado fósiles de estos animales en el interior del ámbar, estos hallazgos nos han dado a entender según las nerviaciones alares que poseían en ese momento, que remontaban hasta la época del Cretácico, entre 100 y 300 millones de años atrás.

Pero aún así, sigue siendo un misterio la línea evolutiva del orden lepidoptera junto con su origen.